Sun. Jul 14th, 2024
Strasbourg, 20 Oct 2021

Thank you Madam Vice-President,

Minister,

Honourable Members,

We will be discussing many important topics at tomorrow’s European Council. One will certainly be, indeed, COVID-19. I think here to take stock is an important moment because we have now reached 1 billion of doses of vaccine that have been exported from the European Union. And this is exceptional because we are the only region in the world – the only one – which kept exporting doses of vaccine through all the different difficult months that we have just overcome. So we have been able really to keep our promise, to say that every second dose that is being produced in Europe will be exported, by now it is to 150 countries in the world. We will also be discussing, of course, different topics, like cyber or the digital; the Polish debate we had yesterday. So I will not focus on that. I wanted to focus today on the topic of electricity prices – very important for us.

And here, let me begin with three simple facts. The first fact is that gas prices are – and have always been – cyclical, and they are set by global markets. So it is not a regional or local phenomenon, it is a global phenomenon. But, of course, because of the price rise in gas, we see that it is for many families now difficult to make ends meet and we see businesses, for example, at risk of closing. The second fact is that the renewables are on a winning path. If you look at the solar energy today, it is ten times cheaper than it was ten years ago. And if you look at wind power – which is, by definition, more volatile – it is today 50% cheaper than a decade ago. And the third topic is the question of import. And here, we see, if we look at gas, that 90% of the gas we use is imported, and actually 97% of the oil. These three facts show us that the transition to clean energy is not only vital for our planet – it is also crucial for our economy and for the resilience to energy price shocks.

Now, what are the causes of the current spikes? First of all, the global economy recovers from the pandemic and, of course, with that the energy demand is rising. Second, we had an unusually long and cold winter – so lots of heating – followed by an unusually hot summer – so lots of cooling and use of energy –, and this was a fact in the entire Northern hemisphere. Third, the whole world, of course, is affected. So that means that, irrespective of countries’ energy or climate policies, or the energy mix they have, they are affected by the rise of energy prices and electricity prices we see. And in fact, we see that the prices in Asia are even higher than they are here in Europe.

Yet, there is something specific to the European situation. If we look at the gas and the suppliers, while Gazprom has honoured its long-term contracts with us, it did not respond to higher demand as it did in previous years. So Europe is today too reliant on gas, it is too dependent on gas imports. As I said, we import 90% of the gas we use. And this makes us vulnerable. The answer has to do with diversifying the suppliers. But the answer also has to do with keeping the role of natural gas as a transitional fuel – we have to debate that in depth – and, crucially, of course with speeding up the transition to clean energy. So the European Green Deal is in the mid and long term a crucial pillar of European energy sovereignty in the 21st century. But of course – I was speaking about the mid and long term – rightly so, citizens expect us to act now, they want quick responses.

Therefore, let me turn to the measures we are deploying to address the situation, first of all in the short term. Our priority is to give relief to vulnerable families and businesses. Some measures can be taken very swiftly, under the current EU rules. This includes relief for businesses or families – if you look at businesses, of course I am talking about the SMEs – through state aid, through targeted support to consumers, and cuts of levies and taxes. Because I want to remind ourselves that, if you look at the price itself, on average, one third of the wholesale energy price is set by the market – so one third is a market price; one third depends on infrastructure; but one third, on average, depends on taxes and levies. There are some Member States where 50% are taxes and levies on the electricity price. So this is where Member States can act very quickly. And by now, 20 of our Member States are also doing that.

À moyen et long terme, la Commission agira dans cinq domaines cruciaux. Premièrement, nous devons mettre fin à la spéculation sur les marchés de l’énergie. C’est pourquoi nous renforçons notre surveillance des marchés du gaz et du carbone. Et nous avons demandé à l’Autorité européenne des marchés financiers d’examiner les comportements en matière de négociation de quotas d’émission. Deuxièmement, nous évaluerons le fonctionnement du marché de l’électricité. L’organisation de notre marché de l’électricité a donné de bons résultats.

Toutefois, à l’heure actuelle, les prix du gaz tirent les prix de l’électricité à la hausse. Nous avons donc demandé à l’Agence de l’Union européenne pour la coopération des régulateurs de l’énergie, ACER, de réaliser une première évaluation du système à la lumière de l’expérience actuelle d’ici mi-novembre. Elle formulera ensuite des recommandations sur la manière de mieux lutter contre l’extrême volatilité des prix.

Troisièmement, nous établissons activement des contacts avec les fournisseurs étrangers de gaz. Equinor Norvège, par exemple, a déjà annoncé une augmentation de ses livraisons. Et, début 2022, nous présenterons une stratégie de dialogue international sur l’énergie, également pour aider les États membres dans leurs contacts internationaux.

Viertens, werden wir uns mit der Frage der Gasspeicherung befassen. Es gibt derzeit keinen europäischen Rahmen für strategische Gasreserven, wie wir ihn beim Öl, zum Beispiel, haben. Wir könnten uns besser vorbereiten, etwa durch regelmäßige Stresstests unserer Speicher- und Reaktionskapazitäten. Wir werden neben der strategischen Gasreserve auch erkunden, welches Potenzial, zum Beispiel, die gemeinsamen Beschaffung von Gas am globalen Markt hat, gegebenenfalls auf freiwilliger Basis der Mitgliedstaaten. Wir könnten nämlich dann Größenvorteile am Markt nutzen, die Skalierungseffekte, wenn wir unsere Kräfte auf europäischer Ebene bündeln. Auch hier kann ein gemeinsamer europäischer Ansatz eine positive, starke Hebelwirkung entfalten.

Schließlich zeigt diese Krise, dass wir bei den Investitionen in erneuerbare Energien mehr Tempo brauchen. Jedes Kilowatt Strom aus erneuerbaren Energiequellen ist nicht nur eine Versicherung gegen steigende Energiepreise. Es trägt eben auch dazu bei, unsere Abhängigkeit von Importen zu verringern. Und es macht unsere Gesellschaft und unsere Wirtschaft krisenfester. Wir müssen daher mehr tun bei den Investitionen in erneuerbare Energien und in ein Energiesystem mit angemessenen Lagerungskapazitäten, ein Energiesystem mit grenzüberschreitenden Netzverbünden, gesicherter Grundlast und flexibler Stromerzeugung.

Und genau das, nämlich diese Investitionen, tun wir jetzt zum Beispiel mit NextGenerationEU, unserem Aufbauprogramm. In den bisher vorgelegten nationalen Plänen – und das sind 22 Mitgliedstaaten, wo jetzt die Pläne bestätigt sind – sind EUR 36 Milliarden gezielt für saubere Energie vorgesehen, das beginnt bei grünem Wasserstoff bis hin zur Offshore-Windenergie.

Schließlich und endlich, und dieser Punkt ist mir wichtig, auch wenn er sich vielleicht banal anhört, was auf dem Weg in eine Energiezukunft, wenn ich es so nennen darf, entscheidend ist, ist echte europäische Teamarbeit. Denn eine wesentliche Hürde sind hierbei die Genehmigungen. Es hört sich sehr banal an, ist aber ein Riesenthema. Es dauert im Durchschnitt sechs bis sieben Jahre, bis eine Windkraftanlage genehmigt ist. Damit ist sie noch lange nicht installiert, geschweige denn „up and running“. Und das muss sich ändern.

Und hier will ich ganz klar sagen, hier sind wir alle mit im Boot, das heißt, die lokale Ebene, die nationale Ebene und die europäische Ebene. Da ist keiner der sagen kann: „Bei mir ist alles in Ordnung“, wir alle müssen da besser werden. Die Kommission wird im nächsten Jahr deshalb Leitlinien zu diesem Thema „Genehmigungen“ vorlegen, im Rahmen der Erneuerbare-Energien-Richtlinie. Und was meine Bitte ist, ist hier, dass wir ganz eng zusammenarbeiten mit dem Parlament und mit dem Rat, damit das nicht wieder verwässert wird, und wir nicht aus dieser Genehmigungsfalle oder Verlangsamung herauskommen.

Honourable Members,

Science has been telling us for years that we must accelerate the transition towards a carbon-neutral economy. Now, the economy is adding another reason to do so. The upcoming COP26 in Glasgow will be the moment for the whole world to speed up action. Because the world is not yet on track to match our commitments under the Paris Agreement. We should be fully aware of that. So much more needs to be done to prevent global temperatures from rising more than 1.5 degrees over pre-industrial levels. The European Union will bring to Glasgow the highest level of ambition. And we do it for all future generations. We do it for our planet. And we do it for Europe.

Thank you.

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